Pourquoi certaines personnes n’ont-elles jamais chaud ?

Les scientifiques ont trouvé une raison pour laquelle certaines personnes ne semblent jamais se réchauffer alors que d’autres ne semblent jamais ressentir le froid : certains récepteurs des cellules nerveuses au fond du corps sont stimulés par des signaux autres que la température.

Ces cellules n’entrent jamais en contact avec des signaux environnementaux comme ceux qui se trouvent près de la peau, mais sont parsemées de récepteurs qui semblent recevoir un apport sensoriel des hormones, des protéines et d’autres composés biochimiques du corps.

Les résultats, publiés en 2004 dans le Journal of Neuroscience par des chercheurs de l’Université de Floride, permettent de mieux comprendre pourquoi la ménopause, la dépression et la fièvre provoquent parfois des frissons et une sensation de surchauffe.

Ce que nous essayons de comprendre, c’est le rôle physiologique et pathologique de ces récepteurs et les raisons pour lesquelles certaines personnes peuvent ressentir du froid ou de la douleur malgré des stimuli externes “, explique le neuroscientifique Jianguo Gu, chercheur au Collège de dentisterie de l’université et au McKnight Brain Center.

Cela pourrait expliquer pourquoi vous et moi pouvons nous asseoir dans le même espace et vous vous sentirez à l’aise et j’aurai peut-être froid, mais les stimuli environnementaux sont les mêmes.

D’autres scientifiques n’ont identifié que récemment des récepteurs de cellules nerveuses chaudes et froides dans le système nerveux périphérique situé juste sous la peau. C’est le système qui dit au cerveau de retirer la main de la flamme ou de s’empaqueter quand il fait froid dehors.

Mais ce que Gu et ses collègues ont découvert, c’est qu’il y a des récepteurs si profonds dans le corps qu’ils se refroidissent littéralement à l’épine dorsale. En plus de se trouver sous la peau du côté périphérique du système nerveux, il y a aussi des récepteurs du froid du côté central du système nerveux périphérique dans la moelle épinière “, dit-il.

Les chercheurs ont étudié les effets des températures froides et du menthol, un dérivé chimique de la menthe poivrée associé à des effets de refroidissement, sur une molécule sensorielle spécifique que l’on trouve aux extrémités des nerfs périphériques.

Ils ont placé des cellules nerveuses centrales et périphériques prélevées sur des rats ensemble dans des plats de laboratoire pour imiter la relation entre les cellules à l’intérieur du corps. Puis ils ont exposé les cellules au froid et au menthol.

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Lorsqu’ils sont ensemble, tout comme dans le corps, ces neurones établissent une connexion appelée synapse qui transmet des informations sensorielles froides du neurone périphérique au neurone du système nerveux central lorsqu’ils sont stimulés par le froid et le menthol “, dit Gu.

Ce qui rend cela excitant, c’est que le terminal central – ou la terminaison – d’un nerf périphérique exprime en fait les récepteurs du froid et du menthol.

Cette réponse du récepteur est importante parce que, à l’intérieur d’un animal, ces cellules nerveuses ne sont jamais exposées aux températures ambiantes, et les chercheurs suggèrent qu’elles répondent plutôt aux substances biochimiques à l’intérieur du corps.

La découverte que le récepteur du froid est présent sous une forme fonctionnelle aux terminaisons nerveuses de la moelle épinière est potentiellement très excitante “, a déclaré le Dr Michael Caterina, un chercheur de l’École de médecine de l’Université Johns Hopkins qui a été le premier à trouver des récepteurs chauds dans le système nerveux périphérique sensibles à la chaleur et la capsaicine, le produit qui provoque la production de piment.

Les médecins utilisent maintenant des crèmes contenant cette substance pour traiter certaines affections arthritiques et des douleurs névralgiques causées par des terminaisons nerveuses trop sensibles près de la peau.

Caterina a dit qu’il n’est pas clair si les récepteurs froids près de la moelle épinière sont réellement fonctionnels, ou juste un reste évolutif. Mais même s’ils ne remplissent pas une fonction régulière, les médicaments qui ciblent le récepteur pourraient quand même être utiles pour modifier le traitement de l’information sensorielle par la colonne vertébrale chez les personnes souffrant de lésions ou d’autres troubles, a-t-il suggéré.

D’autres recherches seront nécessaires pour comprendre comment les mécanismes d’activation du récepteur fonctionnent à l’intérieur du corps, a dit Gu. Pour l’instant, nous ne savons pas vraiment comment ce récepteur pourrait fonctionner dans le système nerveux central, mais nous voyons toutes ces possibilités.

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